トヨタ、最高峰ドライバー育成加速 スポーツで若者にクルマの魅力アピール (1/2ページ)

排気量2リットルの旧型フォーミュラ車に乗り込み、練習走行に臨むフォーミュラトヨタ・レーシングスクールの参加者=8月、静岡県小山町の富士スピードウェイ
排気量2リットルの旧型フォーミュラ車に乗り込み、練習走行に臨むフォーミュラトヨタ・レーシングスクールの参加者=8月、静岡県小山町の富士スピードウェイ【拡大】

  • フォーミュラトヨタ・レーシングスクールの参加者に指導する国内トップドライバーの中嶋一貴選手(中央)=8月、静岡県小山町の富士スピードウェイ

 トヨタ自動車がモータースポーツで活躍する日本人選手の育成活動を広げている。若手の育成プログラム「フォーミュラトヨタ・レーシングスクール(FTRS)」は20年以上続き、元F1ドライバーの小林可夢偉選手らを輩出。2015年からはラリー選手の育成も始め、最高峰の世界ラリー選手権(WRC)への起用を視野に入れる。スター選手を通じてクルマの楽しさや魅力を伝え、停滞する国内市場の活性化を目指す。

 ブアーン、バッ!バッ!。8月上旬、富士スピードウェイ(静岡県)ショートコースでは数台のレース車両が時速約120キロで快音を響かせながら短い直線を走り抜け、急減速してコーナーに飛び込んでいた。

 運転するのは今年のFTRSに参加した15~19歳の12人。表情にあどけなさは残るが、応募者42人からカートの戦績などで選ばれた精鋭だ。

 元F1選手、個別指導

 走行後は会議室で、小林選手や中嶋一貴選手ら国内外で活躍する卒業生が個別指導。参加者のアクセルの踏み具合などをデータで示し、「ブレーキは踏んだ後、離すときも丁寧に」「コーナーはコース幅を目いっぱい使って、内側の縁石を狙う」と具体的な指示が飛ぶ。

 三重県から参加した三宅淳詞選手(18)は4歳からカートを始め、この日も好タイムを記録した。「タイヤが滑った際の制御が難しい」と課題を挙げつつ、「どんなレースでもトップ争いができる選手になりたい」と話した。

 FTRSは1995年に若手選手の育成やモータースポーツの底辺拡大を目的に始まった。2泊3日の合宿形式で座学や模擬レースを行い、トヨタが全日本選手権参戦を支援する「スカラシップ生」を選抜する場でもある。

レース車両の開発のみならず、選手育成に乗り出す理由