認知症の早期発見、VRゲームを活用 新たな検査方法の設計を支援

提供:ブルームバーグ
「シ・ヒーロー・クエストVR」をサムスンの「ギアVR」でプレイする人(グリッチャーズ提供)

 氷壁に囲まれた湖を進み、沼地を歩き回って隠れたモンスターを探す仮想現実(VR)ゲームと聞いたら、なかなか面白そうだと思うかもしれない。しかし新しいVRゲーム「シー・ヒーロー・クエストVR」にはもっと深い目的がある。それは、認知症の新たな検査方法の設計を後押しすることだ。

 8月下旬にリリースされたこのゲームは、ロンドンを拠点とするゲーム制作会社グリッチャーズが、独通信大手ドイツテレコムの資金提供を受け、英国およびスイスの大学の研究者や認知症/アルツハイマー病関連の慈善団体と協力して開発した。サムスンの「ギアVR」やフェイスブック傘下オキュラスの「リフト」といったVR用ヘッドマウントディスプレーに対応し、無料でダウンロードできる。

 詳細なデータを提供

 このゲームは、プレーヤーがどのようなアクションをし、どこをどれだけの時間見つめたかといったデータを匿名化して収集し、ドイツにあるドイツテレコムのサーバーに蓄積する。プレーヤー側の設定によって、年齢や性別、位置情報といったより詳細なデータを提供することもできる。

 このデータを神経科学者と認知心理学者が分析して、未知の環境における人間の空間認識力やナビゲーション能力の理解に役立てることが目標だ。研究者によると、こうした能力のわずかな低下は認知症の初期症状を示している可能性がある。そして、同ゲームで収集するデータが、ゆくゆくは認知機能障害を早期に発見するための新たな検査方法の開発につながる可能性があるという。

 現在、世界の認知症患者は約4700万人。世界保健機関(WHO)によると、高齢化を背景にして、2050年には1億3000万人に達する見通しだ。

 ドイツテレコムの提携団体の一つとして同ゲームの開発を支援したイギリスの認知症研究団体、アルツハイマーズ・リサーチUKで最高科学責任者を務めるデビッド・レイノルズ氏は「脳スキャンなどの結果、認知機能障害を引き起こす疾患の進行は、明らかな症状が現れる15~20年前から始まることが分かっている」と指摘する。

 しかし人間の脳の機能は極めて弾力的であり、もし損傷が徐々に広がっていても、脳がその部分を回避して情報を処理する方法を見つけてしまうため、本人がその変化を意識することはない。そして、たとえ明らかな症状が見え始め、埋め合わせの行為(慣れた場所に行くにもグーグル・マップに頼るなど)が出るようになっても、人々は何らかの理由をつけて自分をごまかそうとすることが多い。レイノルズ氏は「われわれの真の狙いは、今よりも15~20年早い段階で認知症の診断ができるようにすることだ」と述べた。

 わずか2分のプレー

 心的外傷後ストレス障害(PTSD)や慢性痛の緩和など、VRが医療分野で活用されることがますます増えている。グリッチャーズでクリエーティブ・ディレクターを務めるマクスウェル・スコット・スレイド氏によると、脳科学分野でもすでにVRを用いた実験が行われている。しかし「シー・ヒーロー・クエスト」がもたらすデータは桁違いの規模になるだろう。ドイツテレコムの声明によると、同ゲームをわずか2分間プレーするだけで、研究室で行う5時間分の実験に相当するデータが収集できる。

 ドイツテレコムとグリッチャーズは昨年、同ゲームの非VR版のモバイルアプリをリリース済みで、すでに300万人のデータを収集した。スイス連邦工科大学チューリヒ校のクリストフ・ヘルシャー教授(認知科学)によると、これは研究者たちの予想をはるかに上回る数字である。それ以前は600人のボランティアから集めたデータが最大だったのだ。

 膨大なデータのおかげで、同教授をはじめとする科学者たちは、人々のナビゲーション能力の分布状況をより的確に把握できるようになりつつある。同教授は、この能力の基準値が確定すれば、VRゲームを用いて認知症を診断する検査方法が開発できるかもしれないと述べた。

 同教授のこれまでの研究成果によると、年齢とナビゲーション能力の間には、研究者の従来の認識を上回る強い関連性がある。モバイルアプリ版の「シー・ヒーロー・クエスト」のデータによれば、ナビゲーション能力がピークに達するのは19歳で、それ以降は少しずつ低下し、40代になると大幅な衰えがみられる。もっともこの結果は、年齢にともなう実際のナビゲーション能力の低下というよりも、若者のほうが年配者よりもスマホゲームの操作に慣れていることを示しているだけかもしれない。だからこそ、現実世界と同じように頭を動かすだけで周りを見渡せるVRゲームを使って、この調査結果を検証したいと、同教授は説明した。(ブルームバーグ Jeremy Kahn)

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