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おコメをプラスチックに変える技術 ベンチャーの粘り強い挑戦 (1/2ページ)

東京21cクラブ
東京21cクラブ

 「Founders Night Marunouchi」は、スタートアップの第一線で活躍する経営者から学びを得ることを目的に、三菱地所が運営する起業家支援コミュニティ「東京21cクラブ」と、イベント・コミュニティ管理サービス「Peatix」との共同開催のイベントシリーズです。

 2021年6月30日に登壇いただいたのは、株式会社バイオマスレジンホールディングス代表取締役CEOの神谷雄仁さん。同社は、おコメに代表される国産バイオマス資源を使った、プラスチック樹脂原料「バイオマスレジン」の製造・販売をしています。

 神谷さんは、2007年にバイオマスレジンホールディングスの前身となる、バイオマステクノロジーを創業。起業の準備期間を含めると約20年もの間、日本におけるバイオマス関連事業の創生期から、この分野の無限の可能性を信じて走り続けてきました。「プラスチックと農業におけるサーキュラーエコノミーとCO2削減を実現する」というビジョンを掲げ、おコメ由来の地球に優しいプラスチックの普及を軸に、急成長を遂げています。

 今回のイベントでは、約20年間に及ぶ研究開発の中での苦労や今後のビジョン、そして事業拡大期において心がけていることなどを神谷さんに語っていただきました。Peatix Japan取締役の藤田祐司さん、東京21cクラブ運営統括の旦部聡志がモデレーターを務めます。

 日本ならではの原料「コメ」でバイオマスプラスチックを

 バイオマスレジンとは、廃棄されるおコメや竹、コーヒーなどの植物原料を使用したバイオマスプラスチックのこと。従来のプラスチックと比べてもコストや成形性、強度などはほぼ同等でありながら、石油系プラスチックの含有量を大幅に下げることができるため、地上の二酸化炭素の増減に影響を与えない「カーボンニュートラル」の性質を持つ素材です。

 もともとは、食品商社に勤務していた神谷さん。あるとき、出張先の米国でトウモロコシを使ったプラスチックを作っている穀物メジャーの会社を訪れ、感銘を受けたことが、今の事業を立ち上げるきっかけになったと語ります。

 米国ではトウモロコシ、ブラジルではサトウキビを使ったバイオマスプラスチックも生み出されている中、日本ならではの原料を用いてバイオマスプラスチックを作れないか-。そう考えたときに、神谷さんは「コメ」に目をつけ、研究開発を始めました。

 「2005年の愛・地球博を皮切りに、環境事業ブームが起こり、5社の合弁で会社を起業しました。しかし、技術が優秀であれば、世間から評価をされて事業が伸びていくという簡単な構造ではありません。研究開発の分野では、まだまだ新しいモノへの許容範囲は狭く、なかなか事業がスケールせずに仲間が離れていきました。3年に1回は心が折れていましたね。なぜ続けられたのかというと、この仕事が面白くて、楽しかったんだと思います。大変なことは何度もありましたけど、できないことを解決するとか、知らなかったことを知って何かが変わる喜びとか、そういう一つひとつの嬉しい出来事が今につながっているんです」

 神谷さんはその後、バイオマスレジンの製造に協力してくれているプラスチック成形メーカーやコメ作り農家など、さまざまな分野の方々と話をする機会を設けたそう。自分たちの技術に閉じず、広い視野を持つことで、事業展開へのヒントが得られないかと考えました。

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